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Kwak Duck-Jun 곽덕준 : 13th Gwangju Biennale

Apr 9, 2021

The thirteenth edition of Gwangju Biennale, Minds Rising, Spirits Tuning sets out to examine the spectrum of the extended mind through artistic and theoretical means. Co-directed by Defne Ayas and Natasha Ginwala, the 13th Gwangju Biennale (1 April–9 May 2021), the exhibition held in Gwangju Biennale Exhibition Hall is divided into five themes, and Kwak Duk-Jun’s works can be found in the fourth exhibition room, under the title of Matter of Mutation. Kwak’s six paintings of the 1960s including Smile of the Hypocrite 667 and Raccoon Took a Wrong Turn are exhibited. These works are a visualization of Kwak's abstract painting of a complex dimension of trauma and disease, which Kwak has produced for only five years from 1964 to 1969.

"Kwak Duck-Jun was born in Kyoto, Japan, in 1937 after his family left Korea during the Japanese occupation. As a consequence of the San Francisco Peace Treaty following World War II, he was stripped of his Japanese nationality and left with immigrant status, unable to identify as either Japanese or Korean. Kwak suffered serious tuberculosis at the age of 23, and the realm of suffering and recovery became part of his imaginative spirit, inward journeys, and subversive conceptualism. 

Well known for his experimental performance and video worksfrom the 1970s, his painting series are largely under-recognizedand reflect Kwak’s early struggles and frustrations during hishospitalizations. Each painting on display was made between 1964 and 1969 through a special technique for creating ceramic-liketextures. Kwak colored, coated with wood glue, and scraped with anail the thick, rugged surface of plaster and shell powder on woodpanels to produce spontaneous drawings of liberated curves andorganic forms. Unconcerned with western techniques or paintingon canvas, the paintings’ use of shell powder and the ceramic-likesurfaces of the works evoke his education in Japanese painting.

In Smile of the Hypocrite 667 (1967) and Journey series (1967),the freely flowing curves of the spontaneously drawn lines onthe glazed surface and the numerous ferocious eyes among theshapes recall shamanistic spells or pictographs. At a distance, theorganic forms of the paintings often read as a jumble of eccentricimages, only to cohere into a face or human body. Masked faces,multiple eyes, and maze-like patterns haunt the panels. These symbols derive from his spiritual willpower to overcome physicaltrauma, dilemmas of identity, and discrimination, evincing asardonic wit and palimpsestic vision in Kwak’s approach."

by Joowon Park (Associate Curator)

In terms of techniques, Kwak puts completely ingenious ideas into practice. On top of plywood, he created a thick layer of ruggedness using plaster and shell powder and coated it with colors and resin. He then repeated the act of engraving with nails as if it were a cave painting, thus allowing a sturdy texture. Masahiro Yasugi, research director at the National Museum of Art, Osaka has discussed that “Kwak’s desire to express was so strong that his practice could never be limited to a mere act of putting paints on a canvas. He felt an unbearable emotion towards the society and anger at an irrational reality; these sentiments intensified into a rabid act of creation, and his painting was a result of his own fight” in Kwak’s solo exhibition held in 2018 at Gallery Hyundai.

Trapped Raccoon
덫에 걸린 너구리
Plaster, pigment, synthetic resin, colors on panel
183 x 137 cm
Abyss II
Plaster, shell powder, synthetic resin, watercolor, acrylic on wood panel
183 x 133 cm
Smile of the Hypocrite 667
위선자의 미소 667
Plaster, shell powder, synthetic resin, watercolor, acrylic on wood panel
162 x 128 cm
Journey 675
여로 675
Plaster, pigment, synthetic resin, colors on panel
145 x 112 cm

제13회 광주비엔날레 〈떠오르는 마음, 맞이하는 영혼(Minds Rising, Spirits Tuning)〉은 예술적, 이론적 의미로서 ‘확장된 마음(extended mind)’의 스펙트럼을 탐구한다. 공동 예술감독 데프네 아야스와 나타냐 진발라가 기획한 전시는 총 5개의 주제로 구성됐다. 곽덕준의 1960년대 회화 <위선자의 미소>, <길잃은 너구리>, <눈길을 끄는광장>, <심연 II> 등 6점을 비엔날레 전시관 제 4전시실의 '돌연변이에 관해' 챕터에서 만나볼 수 있다. 곽덕준의 회화 작품은 트라우마와 질병의 복합적 차원을 시각화한 것으로, 작가가 1964년부터 69년까지 단 5년 동안만 제작했다. 이 작품들은 2018년 갤러리현대에서 열린 개인전 《1960년대 회화 – 살을 에는 듯한 시선》에서 선보였다.

"곽덕준은 일제강점기 시대에 가족이 일본으로 이주해 1937년 교토에서 태어났다. 제2차 세계대전 후 샌프란시스코 강화 조약으로 일본 국적을 박탈당해, 일본인도 아니고 한국인도 아닌 이민자 신분이 됐다. 곽덕준은 어렸을 때 심각한 병을 앓았고, 고통과 회복의 영역이 그의 상상력 넘치는 기운, 정신, 내적 여행, 전복적인 개념주의의 일부가 됐다.

1970년대 실험적 퍼포먼스와 영상 작업으로 잘 알려진 곽덕준의 회화 시리즈는 그의초기 작업으로서 기존 작업에 비해 덜 알려져 있다. 전시된 회화 작품들은 도자기 같은 질감을 만드는 특별한 기술을 통해 1964년부터 1969년 사이에 제작됐다. 곽덕준은 목공용 본드로 코팅한 나무판에 두껍고 튼튼한 석고와 조개 껍질 가루의 표면을 못으로 긁어내어 자유로운 곡선과 유기적인 형태를 담은 즉흥적인 드로잉 작업을 제작했다. 서양의 기법이나 캔버스 회화 작업은 신경 쓰지 않고, 조개 껍질 가루를 사용하고 도자기와 같은 표면을 사용하는 것은 일본화를 배운 그의 배경을 반영한다.

〈위선자의 미소 667〉(1967)이나〈여로〉연작(1967)에서 유약을 바른 표면에 자연스럽게, 즉흥적으로 그려진 선들의 자유롭게 흐르는 곡선과 형태들 사이의 수많은 흉포한 눈들은 샤머니즘적인 주문이나 상형문자를 떠올리게 한다. 멀리서 보면, 회화 작업의 유기적인 형태는 특이한 이미지의 뒤섞임으로 읽히고, 이는 종종 사람의 얼굴이나 몸과 유사한 형태를 만들어 낸다. 마스크 쓴 얼굴, 여러 개의 눈, 미로 같은 무늬가 뇌리에서 떠나지 않는 존재로 나타난다. 그의 1960년대 작업에서 볼 수 있는 이러한 상징은 신체적, 정신적 충격, 정체성의 딜레마, 차별을 극복하려는 그의 정신적 의지력에서 비롯되며, 그의 접근법에는 냉소적인 재치와 다층적인 비전이 있음을 증명한다."

- 박주원 (협력 큐레이터)

곽덕준은 이 작품에서 독창적인 기법을 시도했다. 합판 위 석고와 호분으로 두꺼운 층의 요철을 만들어 채색하고, 목공용 본드로 코팅 한 후 못으로 무수한 선을 긁어내기를 반복해, 마치 동굴 벽화를 연상시키는 재질감을 만든 것. 오사카국립국제미술관 주임연구원 야스기 마사히로는 이에 대해 “이것은 곽덕준의 표현에의 욕구가 단순히 캔버스에 물감을 올리는 통상적인 화가로서의 행위를 넘어선, 파격적인 시도를 가능하게 했음을 보여주고 있다. 그의 치열한 창작 행위는 부조리한 사회와 불합리한 현실에 대한 분노의 감정에서 비롯된 것으로, 그 격투의 흔적으로 화면이 완성되어 갔던 것"이라 분석한다.